Dolby AC4 : c’est pour bientôt ?

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Dolby AC4Le Dolby AC4 est un format audio multicanal à compression détériorante, successeur du Dolby AC3, mieux connu sous la dénomination commerciale Dolby Digital. Comparativement, le Dolby AC4 offre :

  • une compression plus performante
  • une qualité de restitution supérieure
  • jusqu’à 12 canaux contre 6
  • l’intégration de méta-données Dolby Atmos
  • des fonctions interactives pour l’amélioration de l’expérience sonore

Dolby AC4 : technologies de compression utilisées

Le Dolby AC4 utilise deux technologies d’encodage du signal original différentes. Tout d’abord l’Advanced Joint Channel Coding est appliqué aux débits de données les plus faibles et ne permet de produire que des flux 5.1 au maximum. Le débit typique d’un flux Dolby AC4 5.1 est de 192 Kbps, à rapprocher des 384 à 640 Kbps requis pour le Dolby AC3 (Dolby Digital). Ensuite, la technologie Advanced Coupling permet d’embarquer des métadonnées complémentaires (Dolby Atmos par exemple) et d’intégrer jusqu’à 12 canaux. Le débit typique d’un flux Dolby AC4 avec Dolby Atmos 7.1.4 est de 288 Kbps.

Dolby AC4… comparé au Dolby Digital Plus

Jusqu’ici, rien de très différent avec un autre format audio multicanal développé par Dolby, le Dolby Digital Plus (ou Dolby EAC3). Le DD+ offre déjà une compression très supérieure au Dolby Digital et peut embarquer des métadonnées Dolby Atmos. C’est d’ailleurs le format audio utilisé par Netflix pour streamer tous ses films et séries TV. En pratique, le Dolby AC4 apporte deux fonctionnalités supplémentaires, liées au volume de restitution et à la clarté des dialogues…

Dolby AC4 : Real Time Loudness Leveler

Un flux audio Dolby AC4 intègre des métadonnées pour adapter la marge dynamique du signal audio au matériel chargé de le diffuser. Avec un téléviseur ou un smartphone, les écarts de volume sont grandement atténués pour un meilleur confort auditif. Avec un ampli home-cinéma, la pleine dynamique du signal est en revanche restituée. Toutefois, l’utilisateur aura la possibilité d’imposer ses préférences. Rappelons que le Dolby AC3 (Dolby Digital) intégrait des profils de compression dynamique, mais que ceux-ci étaient optionnels lors de l’encodage en production, puis facultativement respectés par le diffuseur. Avec l’AC4, la notion de confort auditif sera incontournable.

Dolby AC4 : amélioration des dialogues

Autre amélioration, celle de la restitution du canal central – celui des dialogues – dont le volume pourra être ajusté manuellement par l’utilisateur, si ce dernier juge l’intelligibilité insuffisante lors d’un sous-mixage (downmix) stéréo. De plus, les amplis home-cinéma et téléviseurs compatibles Dolby AC4 pourront améliorer la restitution des dialogues à partir de programmes stéréo ou surround 2.0.

Dolby AC4 : l’utilisateur fera son mix

Le Dolby AC4 devrait introduire le son à la carte. Autrement dit, l’utilisateur aura la possibilité de n’écouter qu’une ou plusieurs des pistes d’un flux multicanal. Prenons l’exemple d’un match de foot : si vous ne souhaitez plus entendre les commentaires mais seulement le son du terrain et du stade, l’AC4 le permettra, que vous disposiez d’une installation avec une, deux ou x enceintes.

Dolby AC4

Dolby AC4 : quand pourra-t-on en profiter ?

La format Dolby AC4 est destiné à la diffusion de la télévision par TNT, satellite et au streaming. Son déploiement est prévu aux Etats-Unis avec la mise en place de la norme TV ATSC 3.0 et il sera certainement le seul format utilisé. En France, il faudra attendre un déploiement de la norme TNT DVBT-2 en 2024 pour que son intégration soit actée. La plupart des téléviseurs UHD récents sont d’ailleurs compatibles avec l’AC4. Mais à bien plus court terme, c’est sans doute du côté de Netflix qu’il faudra lorgner. Le service de streaming est actuellement le seul à mettre en oeuvre le Dolby Digital Plus avec métadonnées Dolby Atmos. Il est probable que Netflix sera à nouveau précurseur dans l’exploitation du potentiel du Dolby AC4, d’autant que le format devrait lui permettre d’économiser la bande passante pour ses serveurs.

Dolby AC4 : remplaçant du Dolby TrueHD ?

Le Dolby AC4 n’a pas vocation à remplacer le Dolby TrueHD, qui devrait rester le format des disques Blu-ray et Blu-ray UHD. Le Dolby TrueHD utilise une compression non détériorante (lossless) et est à ce jour, avec le DTS HD Master Audio le meilleur format audio multicanal. Pour autant, le Dolby TrueHD ne peut pas être utilisé pour le streaming ou la TNT car son débit est équivalent à celui d’une vidéo 4K en streaming (Amazon Prime Vidéo, Netflix…).

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