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Review: KEF LS50 Wireless Marcel Wanders

L'enceinte amplifiée avec streamer et DAC intégré KEF LS50 Wireless Marcel Wanders est une version spéciale de la KEF LS50 Wireless. Les différences sont purement esthétiques, avec une robe nocture et un dessin sur la face du designer belge Marcel Wanders. Cette LS50 Wireless Marcel Wanders est directement dérivée de la KEF LS50 et s'en différencie par l'intégration de quatre amplificateurs, deux DAC, un streamer (Spotify, Tidal, Airplay, DLNA), un récepteur Bluetooth aptX et un DAC pour brancher un ordinateur et un téléviseur par exemple.  Tout au plus peut-on ajouter un caisson de basses à cette paire d'enceintes connectées, mais pour le reste, elles ne nécessitent strictement aucun appareil hi-fi complémentaire pour écouter de la musique.  Les sources audio possibles  L'entrée ligne RCA stéréo de l'enceinte permet de brancher un lecteur CD, une platine vinyle (avec préampli) ou un baladeur par exemple. L'entrée numérique optique convient elle aux téléviseurs UHD, aux consoles de jeux vidéos ou bien aux lecteurs optiques équipés d'une sortie similaire. Les signaux numériques sont pris en charge jusqu'à 96 kHz (Hi-Res Audio). L'entrée USB-B est elle dédiée aux ordinateurs ou aux NAS, afin d'en lire les fichiers audio ou bien écouters les services de musique en ligne. L'entrée Bluetooth permet une écoute sans fil à 10 m avec n'importe quel smarphone. L'entrée réseau (WiFi ou Ethernet) élargit le champ des possibles et permet la lecture des fichiers audio (MP3, FLAC HD...) depuis un smartphone ou une tablette, ainsi que celle de Spotify ou Tidal. Il faut pour cela utiliser l'application KEF LS50 Wireless (iOS et Android).  Dommage, Qobuz et Deezer ne sont pas supportés.  KEF et le haut-parleur unique  La technologie KEF UniQ est le nom commercial pour le haut-parleur coaxial. Le principe est simple : diffuser le son depuis un point unique (UniQ) pour éviter la convergence de plusieurs faisceaaux sonores issus de multiples points de diffusion. KEF a ainsi développé un haut-parleur où sont imbriqués une membrane traditionnelle et un tweeter, indépendants l'une de l'autre.  Le haut-parleur UniQ mis en peuvre dans la KEF LS50 Wireless Marcel Wanders est d'une toute autre trempe que ceux des enceintes KEF d'entrée de gamme. Ces derniers sont déjà bons, mais le 12,5 cm UniQ est ici d'un tout autre tonneau. Un très bon.  Signe distinctif : la sensibilité de ce haut-parleur est de seulement 85 dB, ce qui renseigne sur la démarche du fabricant. Avec une valeur "si basse", KEF a nécessairement cherché une linéarité optimale sur l'ensemble des fréquences graves, médiums et aiguës. Une forte sensibilité pour un si petit haut-parleur (> 90 dB), serait synonyme d'un médium dominant et d'une registre grave forcément en retrait. Pas de ça chez KEF et nous trouvons la démarche très louable.  KEF a bien fait les choses pour ce qui est de l'amplification de la LS50 Wireless. Là où d'autres fabricants se contentent d'intégrer un petit ampli, la marque britannique a opté pour une bi-amplification de son haut-parleur coaxial. Mieux encore, cette bi-amplification est assurée dans chaque enceinte par deux amplis de technologie différente. Chaque amplificateur a donc sa propre alimentation et l'on peut donc parler de véritable bi-amplification. La membrane du haut-parleur UniQ est associée à un ampli de classe D capable de délivrer jusqu'à 100 Watts, tandis que le tweeter est associé à un ampli de classe AB de 2x30 Watts. L'intérêt de l'ampli de classe D repose sur son rendement élevé et son bon facteur d'amortissement : ses composants étant de taille moyenne à petite, il prend peu de place et contrôle les excursions de la membrane du haut-parleur UniQ d'une main de fer. L'ampli en classe AB, de rendement inférieur est plus chaleureux et doux et alimente le tweeter.  Les avantages de ces amplifications embarquées sont multiples. Tout d'abord, il n'existe aucun filtrage passif dans l'enceinte KEF LS50 Wireless et le signal audio n'est donc pas dégradé par les composants électroniques utilisés dans le modèle LS50 classique. Le filtre est réalisé activement par des processeurs intégrés aux amplis, ce qui permet par ailleurs des pentes d'atténuation très raides. Ainsi, le tweeter se trouve mieux débarassé des fréquences sous 2,2 kHz que le modèle passif. Son comportement dynamique s'en trouve accru. De même, le haut-parleur de grave-médium est mieux atténué au-delà de sa fréquence de coupure et n'empiète pas sur le terrain de jeu du tweeter. Enfin, le câblage des amplis aux haut-parleurs est ultra-court, ce qui préserve la qualité du signal amplifié.  Preuve de la bonne volonté de KEF, chaque enceinte dispose de ses propres amplificateurs, DSP et DAC. De fait, si les deux enceintes sont reliées par un câble (Ethernet), celui-ci véhicule des signaux numériques I2S, sans la moindre perte. Chaque enceinte sonne ainsi rigoureusement de la même manière.  Enfin, la signature sonore de l'enceinte est ajustable par le biais de l'application mobile KEF LS50 Wireless.  Mise en oeuvre  S'il est possible d'utiliser l'enceinte KEF LS50 Wireless Marcel Wanders sans son application mobile, celle-ci offre un confort d'utilisation appréciable. Le raccordement de l'enceinte au réseau domestique WiFi la rend toutefois obligatoire. Petit bémol, cette app n'est pas traduire en français et seulement disponible en anglais. Rien de très handicapant car les dessins du tutoriel de configuration sont explicites. Nous avons écouté l'enceinte avec un smartphone Android et des fichiers FLAC de qualité CD et HD. Nous avons procédé à une égalisation des basses fréquences afin de compenser les caractéristiques de notre pièce de vie.  Impressions d'écoutes  La faible sensibilité du haut-parleur se traduit bien par une grande linéarité et un équilibre dynamique équitablement réparti entre les trois registres de fréquences. L'enceinte est entraînante, enjouée et ne met en exergue aucune plage de fréquences. Cette KEF LS50 Wireless Marcel Wanders sait être relaxante ou enjouée quand la musique l'exige.   Grave : bien équilibré après égalisation, sans préjudice pour l'équilibre du bas-médium qui plus est. Le haut-parleur est bien chargé et se distingue par une belle nervosité et une absence de traînage. Des impacts surprenants lorsque l'enregistrement l'exige, au regard du faible diamètre d du transducteur.     Médium : bas-médium détaillé et équilibré, avec une légère coloration. Médium linéaire et rapide.  Aigu : précis mais un peu sec parfois.   Comparées à...  Devialet Phantom Phantom Silver/Gold (paire) : plus d'équilibre, de rythme et d'enthousiasme pour les enceintes KEF LS50 Wireless, qui proposent une meilleure exploration du haut grave et procurent un réel plaisir d'écoute. Avantage Devialet pour les services de streaming supportés et le design extravagant.  Electrocompaniet SL-1/L-1 : les Electrocompaniet offrent une restitution suave et chaleureuse et sont en cela comparables aux KEF LS50. La scène est toutefois plus ample avec les KEF et la dynamique supérieure.  Elipson Prestige Facet 6BT : l'enceinte Elipson bénéficie d'un tweeter très lumineux et flatteur pour l'oreille et cela constitue un avantage pour cette enceinte française. Avantage KEF LS50 Wireless Marcel Wanders pour la qualité de l'amplification, les fonctionnalités, l'équilibre tonal et le timing.  Naim mu-so : la comparaison tient-elle ? Difficile, voire impossible pour une enceinte seule, soit-elle stéréo, de rivaliser avec deux enceintes distantes de plusieurs mètres. Avantage scène sonore évidemment pour les KEF LS50 Wireless. Les KEF sont plus expressives et propices à une écoute à fort volume. Les possibilités d'écoute (entrées, streaming) sont équivalentes.   Conclusion  Amplification intégrée optimisée, correction tonale efficace, les KEF LS50 Wireless Marcel Wanders sont indiscutablement abouties. Analytiques mais globalement chaleureuses, elles devraient ravire celles et ceux en quête d'une solution hi-fi tout-en-un compacte, pour écouter musique et films avec un haut niveau de détail.  Nous avons aimé  La connectique analogique et numérique Les fonctions de streaming La scène sonore ample et les voix centrées (excellent respect de la phase) Le look  Nous aurions aimé Un Chromecast built-in Un support plus large des services de streaming

The KEF LS50 Wireless Marcel Wanders speaker, a special edition of the KEF LS50 Wireless, is an active model with an integrated streamer and DAC. The differences are purely esthetic and include a ?nocturnal? finish and an exclusive design from the Belgian designer Marcel Wanders on the front of the speaker. The LS50 Wireless Marcel Wanders speaker is a direct descendant of the KEF LS50, from which it sets itself apart with its four amplifiers, two DACs, streamer (Spotify, Tidal, DLNA), Bluetooth aptX receiver, and USB input allowing the speaker to be connected to a computer or TV, for example.

At most, it would be possible to add a subwoofer to this pair of connected speakers, but for the rest, there is absolutely no need for an additional hi-fi device to listen to music.

Test KEF LS50 Wireless Marcel Wanders

The KEF LS50 Wireless Marcel Wanders speakers are finely adorned.

Les enceintes KEF LS50 Wireless Marcel Wanders s'illuminent à la lumière noire.

The KEF LS50 Wireless Marcel Wanders speakers light up in the dark.

KEF LS50 Wireless: compatible audio sources

The speaker?s RCA stereo input may be used to connect a CD player, turntable (with a preamplifier) or DAP, for example. The optical input may be used to connect a UHD TV, video game console or other optical players with similar outputs. Digital signals are handled up to 192 kHz (Hi-Res Audio).

Test KEF LS50 Wireless Marcel Wanders

The KEF LS50 Wireless Marcel Wanders speakers offer a comprehensive array of connections.

The USB-B input is intended for computers and NAS drives, as it lets the user play audio files or stream music from an online music service. The Bluetooth receiver enables wireless playback at a distance of 10m with any smartphone. The network connection (WiFi or Ethernet) widens the realm of possibilities by allowing for the playback of audio files (MP3, HD FLAC files?) stored on a smartphone or tablet, as well as those streamed from Spotify or Tidal. In this case, the KEF LS50 Wireless app (iOS and Android) must be used.

Unfortunately, the KEF app is not compatible with Qobuz or Deezer.

KEF and the single driver

KEF?s UniQ technology is the commercial name of the brand’s coaxial driver. The working principle is simple: diffuse sound toward a single point (UniQ) to prevent the convergence of several sound signals originating from multiple points of diffusion. KEF has thus developed a driver integrating a traditional cone and a tweeter working independently from each other.

Test KEF LS50 Wireless Marcel Wanders

Even the aluminum KEF UniQ coaxial driver features the Marcel Wanders design.

The drivers found in KEF?s entry-level models are no match for the KEF LS50 Wireless Marcel Wanders? UniQ driver. While the former are good, the 5? UniQ driver is in a class of its own. And an excellent one at that.

A mark of distinction: the sensitivity of this driver is only 85 dB, which illustrates the manufacturer?s philosophy. With a rating this ?low,? KEF has obviously aimed to optimize the linearity of the drivers? frequency response throughout the entire audio spectrum. A high sensitivity rating for a driver this small (> 90 dB) would imply dominant mids and understated lows. KEF doesn?t want anything of the sort, and we find this approach very admirable.

Test KEF LS50 Wireless Marcel Wanders

Each KEF LS50 Wireless Marcel Wanders speaker is equipped with a bass-reflex port which has the unique trait of being flexible. While this may seem surprising, the speaker?s performance in the lows is excellent.

KEF LS50 Wireless: hybrid amplification

KEF has pulled out all the stops for the LS50 Wireless speaker?s amplification. Where other manufacturers only integrate small amplifiers into their speakers, the British brand has paired up its coaxial driver with a system of bi-amplification. Better yet, the amplifiers used for each speaker implement two different technologies. The cone of the UniQ driver is paired with a Class-D amplifier capable of delivering up to 100 Watts, while the tweeter is paired with a Class-AB amplifier generating 2×30 Watts. The benefit of using a Class-D amplifier is tied to its high efficiency and its optimized damping factor: since its components range in size from small to medium, it doesn?t take up a lot of space while controlling the excursions of the UniQ driver?s cone with an iron fist. The Class-AB amplifier which drives the tweeter is not quite as efficient and sounds warmer and softer.

Test KEF LS50 Wireless Marcel Wanders

Each KEF LS50 Wireless Marcel Wanders speaker is equipped with an imposing heat sink.

These amplifiers offer a number of advantages. First, since the KEF LS50 Wireless speaker is not equipped with a passive filter, the audio signal does not risk the same degradation due to electronic components as it does with the standard LS50 model. The signal is actively filtered by processors integrated into the amplifier, which allows for very steep slopes. Consequently, the tweeter boasts superior filtering of frequencies below 2.2 kHz compared to the passive model, and the energy of the restitution is boosted. In the same way, the midbass driver benefits from a better attenuation above its cutoff frequency and thus avoids encroaching on the tweeter?s territory. Lastly, the wires connecting the amplifiers to the drivers are ultra-short, thereby preserving the quality of the amplified signal.

Test KEF LS50 Wireless Marcel Wanders

Audio signals are digitally transmitted from the right speaker to the left speaker via an Ethernet cable (provided).

As proof of KEF?s commitment to quality, each speaker is fitted with its own amplifier, DSP and DAC. In fact, although the two speakers are connected by a cable (Ethernet), this cable transfers a completely lossless I2S digital signal. As a result, each speaker?s sound signature is absolutely the same.

The KEF LS50 Wireless mobile app may be used to adjust the speakers? sound signature.

KEF LS50 Wireless: test conditions

While it is possible to enjoy the KEF LS50 Wireless Marcel Wanders speaker without the mobile app, using it considerably enhances the user experience. Note that the app is necessary to connect the speaker to the local WiFi network. The illustrations in the setup tutorial are very straightforward. We listened to the speaker with a smartphone running Android and CD and HD-quality FLAC files. We adjusted the EQ of the lows in order to take the characteristics of our listening room into account.

Test KEF LS50 Wireless Marcel Wanders

The KEF LS50 Wireless mobile app?s speaker installation tutorial is very straightforward.

KEF LS50 Wireless: listening impressions

The driver?s low sensitivity does in fact result in a linear frequency response and an energy which is equally distributed between the three registers. The speaker offers a lively delivery and refrains from highlighting any of the registers. Indeed, the KEF LS50 Wireless Marcel Wanders know how to be serene or lively depending on what the music calls for.

Test KEF LS50 Wireless Marcel Wanders

Distance from the wall, installation on a table, extension in the lows, KEF lets the user precisely adjust the settings of the KEF LS50 Wireless Marcel Wanders speaker.

Lows: well-balanced once the EQ is adjusted, without compromising the balance of the midbass. The driver?s bass-reflex port is very efficient, and lows are tight and never trail. A surprising amount of punch given the compact size of the transducer.

Mids: detailed and balanced in the midbass, with a slight coloration. Overall, linear and responsive.

Highs: precise, yet a bit dry at times

Test KEF LS50 Wireless Marcel Wanders

The KEF LS50 Wireless Marcel Wanders speakers feature touch controls.

KEF LS50 Wireless: compared to?

Devialet Phantom Silver/Gold (pair): the KEF LS50 Wireless speakers offer better balance, better rhythm and more enthusiasm, in addition to a more thorough exploration of the upper lows for a truly enjoyable listening experience. Devialet takes the lead in terms of streaming services and extravagant design.

Electrocompaniet SL-1/L-1: the Electrocompaniet speakers offer a sophisticated and warm restitution, which makes them comparable to the KEF LS50 Wireless. The soundstage is nonetheless wider with the KEF, which dole out more energy.

Elipson Prestige Facet 6BT: the Elipson speaker benefits from a very bright and flattering tweeter which, in addition to its much more attractive price tag, makes the French speaker an attractive choice. However, the KEF LS50 takes the lead for the quality of its amplification, functionality, tonal balance, timing, and streaming functions.

Naim mu-sois drawing a comparison appropriate? It?s difficult, if not impossible, for a sole speaker, even if it is a stereo model, to compete with two speakers spaced several feet apart. Clearly, the KEF LS50 Wireless win out for their more expressive sound restitution, which is more enjoyable at high volume levels.

Test KEF LS50 Wireless Marcel Wanders

The KEF LS50 Wireless Marcel Wanders speakers.

Conclusion

With their optimized, integrated amplification and efficient tonal correction, the KEF LS50 Wireless Marcel Wanders speakers are an unquestionable success. Analytical yet warm, they aim to please those looking for a compact, all-in-one hi-fi solution to listen to music and movies with a high level of detail.

What we liked:

  • The analog and digital connections
  • The streaming functions
  • The wide soundstage and the centered voices (excellent attention to phase)
  • The dual band WiFi and cabled Ethernet connection

What we would have liked:

  • Chromecast Built-in
  • Broader support for streaming services

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This post is also available in: French

About the author

Tristan Jacquel

Tristan est rédacteur chez Son-Vidéo.com. Passionné de musique, d'acoustique et de high-tech, il réalise notamment les tests matériels pour notre blog.

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